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ECOLOGIA Y MEDIO AMBIENTE

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LLUVIA EN POLVO MEXICANA ¡UNA SOLUCION PARA LA SEQUIA?

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Mientras los científicos buscan soluciones para enfrentar la escasez de agua, un método de almacenamiento de agua llamado “lluvia sólida” promete alimentar cultivos durante las sequías
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(BBC Mundo). La escasez de agua se agrava y es un problema global que parece muy difícil de resolver.
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Naciones Unidas estima que la mayor parte del agua que usamos se destina a irrigación, y varias investigaciones trabajan sobre distintas ideas para lograr que dure más el agua que se usa para la agricultura.

Por eso las noticias sobre un producto que promete superar el desafío global de cosechar en condiciones áridas causan gran espectativa.
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La “lluvia sólida” es un polvo capaz de absorber enormes cantidades de agua y luego soltarla lentamente a lo largo de un año de tal manera que las plantas puedan sobrevivir y prosperar en medio de una sequía.

Un litro de agua puede ser absorbido por tan sólo 10 gramos de este material, un tipo de polímero absorbente originalmente desarrollado por el Departamento de Agricultura de Estados Unidos (USDA, por sus siglas en inglés).

En los años 70, el USDA desarrolló un producto superabsorbente hecho con un tipo de almidón al que denominaron “súper sorbedor”, y cuyo uso más extendido y comercial ha sido en pañales desechables.

Pero Sergio Rico Velasco, un ingeniero químico mexicano, vio que el producto podía llegar más lejos y desarrolló y patentó una versión diferente de la fórmula: granos de un polímero modificado atrapan el agua, que se concentra en pequeñas esferas en forma de gel.

Esto puede mezclarse con tierra para retener agua y luego alimentar las plantas lentamente.
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AGUA EN GRANO
Rico Velasco formó una compañía y lleva 10 años vendiendo lluvia sólida en México. La empresa afirma que el gobierno mexicano hizo pruebas con su producto y observó que las cosechas podían incrementarse en un 300% cuando se añadía este polvo a la tierra.

De acuerdo a Edwin González, vicepresidente de la empresa Lluvia Sólida, el producto es ahora aun más atractivo por la creciente preocupación en torno a la escasez de agua.

“Funciona encapsulando el agua, y nuestro producto dura entre 8 y 10 años en el suelo, dependiendo de la calidad del agua. Si usas agua pura, dura más”, explica González, en conversación con la BBC.

Los productores recomiendan utilizar unos 50kg por hectárea, una cantidad que cuesta U$1.500.

González insiste en señalar que la lluvia sólida es completamente natural y no daña la tierra incluso aunque se utilice por muchos años.

“Nuestro producto no es tóxico, está compuesto de una bioacrilamida. Después de desintegrarse, la sustancia se convierte en parte de la planta, no es tóxica”, dice el directivo de la compañía.

DUDAS DE LA CIENCIA
Sin embargo, no todo el mundo está convencido de que la lluvia sólida sea una solución para el problema de la sequía.

Linda Chalker-Scott, de la Universidad del Estado de Washington, en EE.UU., dice que quienes se dedican a la jardinería conocen estos productos desde hace años.

“No son nuevos, y no hay evidencias científicas que sugieran que pueden retener agua durante un año, o durar 10 años en la tierra”, aclara Chalker-Scott, al ser consultada por la BBC.

“Otro problema práctico es que el gel puede causar tanto daños como beneficios. A medida que se va secando, absorbe el agua de alrededor con más fuerza. Eso significa que comenzará a tomar agua directamente de las raíces de las plantas”, agrega la investigadora.
INDUSTRIA
Chalker-Scott realizó un estudio en Seattle con árboles trasplantados y observó que el abono de viruta de madera era tan efectivo como añadir materiales en polvo o en gel a la tierra. Y además, era bastante más barato.

De todos modos, Edwin González sostiene que la lluvia sólida es diferente.

“En los últimos tres o cuatro años han surgido otros competidores. Los que no duran tanto son los de sodio, no absorben demasiado. Los de potasio, como el nuestro, son considerados los mejores productos”, dice.

A pesar de que la ciencia aún no está muy segura sobre los beneficios de productos como estos, González dice que su compañía se ha visto inundada de preguntas desde distintas zonas secas del planeta, incluyendo India y Australia.

También tienen varios pedidos desde Reino Unido, donde en general la falta de agua no es un problema.

El Gran Colisionador produce una nueva forma de materia

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La colisión entre las partículas dentro del Gran Colisionador de Hadrones (GCH) del CERN ha creado una nueva forma de materia, según creen los científicos.
La materia es líquida y fue bautizada como ‘condensado de color vidrio’. Es el resultado del choque de protones e iones de plomo a altas velocidades, similar al plasma quark-gluón, una materia que estaba presente en los primeros instantes de existencia del universo después del Big Bang.

Los científicos del CERN no esperaban la aparición de este tipo de materia, que hasta ahora sólo existía en teoría. Sin embargo, cuando varios protones y átomos fueron acelerados para provocar su choque, las explosiones que siguieron despertaron nuevas partículas. La mayoría de ellas voló en diferentes direcciones casi a la velocidad de la luz, pero algunos pares de partículas que colisionaban terminaron volando en la misma dirección.

“De alguna forma, vuelan en la misma dirección aunque no está claro cómo se comunican su ruta entre ellas. Eso nos sorprendió bastante”, señaló el físico Gunther Roland del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT).

La existencia del ‘condensado de color vidrio’ la predijo el físico Raju Vanugopalan del Laboratorio Nacional de Brookhaven, quien considera que los gluones, bosones portadores de una interacción nuclear fuerte, podrían ser los responsables de mover las partículas en la misma dirección.

En el término ‘condensado de color vidrio’ cada palabra se refiere a las características de una onda de gluones hipotética. ‘Condensado’ significa una alta densidad de gluones. ‘Color’ se refiere al tipo de carga que tienen los quarks y los gluones después de una interacción fuerte. La palabra ‘vidrio’ hace alusión a las propiedades del material con el mismo nombre, que pueden ser comparadas con algunas de los gluones.

Los 5 experimentos científicos que pueden acabar con la humanidad

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A continuación les presentamos los cinco experimentos científicos que podrían destruirnos a todos… o no.
Por lo general, confiamos en lo que dicen y hacen las personas que visten bata de laboratorio. Pero ¿qué pasa si uno de ellos decide poner el conocimiento y la ciencia por encima de todo lo demás y desencadenar acontecimientos que conducirían a una catástrofe global, incluso universal? Les presentamos cinco peligrosos experimentos que pueden llevar al Apocalipsis.

1. Recreación del ‘Big Bang’

El ‘Big Bang’ no deja de interesar a los científicos, que, decepcionados por no haber presenciado el evento que significó el inicio de todo lo que existe, arden en deseos de que la Gran Explosión vuelva a ocurrir. Y ya están haciendo que ocurra, al reproducir in vitro un millón de tales explosiones por segundo.

Nos referimos al Gran Colisionador de Hadrones, nuestro posible asesino, puesto en marcha en septiembre de 2008. Es en esta máquina donde las mentes más brillantes del mundo de la física aceleran las partículas elementales por un anillo de 26 kilómetros para ver qué pasa

El principal problema es que ningún científico sabe exactamente cuáles pueden ser las consecuencias de estos experimentos. Quizás el descubrimiento más importante que permitirá el Colisionador será precisamente que este artefacto es capaz de pulverizar el planeta.

2. El efecto Zenón cuántico

Durante muchos años, los científicos han estado escudriñando el cosmos en busca de la antigravedad, que no saben si existe pero que se empeñan en llamar “energía oscura”. Pero lo más raro de todo es el efecto Zenón cuántico, una teoría que afirma que, con solo observar las partículas, las cambiamos (o más bien, cambiamos el nivel en el que se descomponen). ¿Cómo? Bueno, eso nadie lo sabe.

Un reconocido científico, el profesor Lawrence Krauss, propuso una teoría según la cual la simple observación de la energía oscura puede provocar su destrucción, lo que a su vez provocaría la destrucción de nuestro Universo.

Krauss cree que el resultado no tardará en llegar, sobre todo teniendo en cuenta que a finales de los años 90, cuando los científicos tuvieron la suerte de detectar la energía oscura, se observó una serie de explosiones de supernovas.

3. Materia extraña

Es una sustancia hipotética compuesta de ‘quarks’, las partículas que construyen nuestra realidad.

Hay dos hipótesis sobre la materia extraña. La primera afirma que esta va a desaparecer inmediatamente después de ser generada. La segunda sugiere que esta materia se estabilizará y empezará a convertir en la misma materia extraña todos y cada uno de los átomos que encuentre en su camino.

Ahora imaginen, al menos en teoría, qué hará esta materia extraña en el supuesto de que aparezca en la Tierra.

Afortunadamente para nosotros, la materia extraña solo puede surgir como resultado de colisiones de alta energía de las partículas elementales, de modo que no hay peligro en absoluto. Pero, esperen… ¡Tenemos el Gran Colisionador de Hadrones! Al construirlo, los científicos esperaban descubrir qué se genera al colisionar los átomos en un enorme túnel subterráneo, y la materia extraña figura en la lista de posibles descubrimientos.

4. Viajes a través del tiempo

A las muchas maneras posibles de poner fin al universo con la ayuda del Colisionador podríamos añadir los viajes a través del tiempo. Que hasta ahora ningún científico serio esté desarrollado la tecnología para estos viajes no excluye que alguien pueda descubrirla por casualidad, como ocurrió con la penicilina.

Una de las sugerencias es que las continuas colisiones de alta energía de las partículas elementales en el Colisionador abran un agujero en el tejido del universo, y que las generaciones futuras aprendan a utilizarlo para viajar a través del tiempo… con todas las consecuencias y riesgos que eso conllevaría.

5. Nanotecnología

Las tecnologías modernas tienen como meta producir dispositivos cada vez más pequeños y complejos. En ese sentido, la nanotecnología, que permite crear robots del tamaño de una molécula, es justo lo que hace falta.

¿Y en qué nos beneficia eso a nosotros? Bueno, pues imagínense millones de máquinas microscópicas que viajan a través de los vasos sanguíneos de personas enfermas para atacar un tumor maligno, o para destruir el virus del sida con pequeños láseres, etc.

Pero, fantasías aparte, existe un problema real, que es cómo producir en masa estos diminutos aparatos. La solución es simple: hay que enseñarles a producirse a ellos mismos a partir de materiales sacados de su entorno.

El problema de los nanorobots es que son capaces de convertirse en auténticos exterminadores de todos los organismos celulares, y podrían llegar a acabar en una sola noche con toda la vida orgánica. Eric Drexler, uno de los padres fundadores del concepto de nanotecnología, ha presentado varias teorías escalofriantes sobre el día del juicio final. Por ejemplo, un escenario conocido como el ‘problema de la plaga gris’ sugiere que los robots, al autoproducirse, consumirían todo el material disponible en el planeta, junto con la propia Tierra. El resultado de este proceso sería que una masa gris formada de nanorobots acabaría flotando a la deriva en el espacio.

Mientras tanto, los científicos informan de que están trabajando en un nanorobot ‘reproductor’, una especie de ‘abeja reina de los nanorobots’ capaz de producir miles de millones de máquinas diminutas… y de controlarlas.

Aunque quizá nos salvaremos de este triste panorama gracias al Gran Colisionador de Hadrones… que ya nos habrá matado antes.

Nueva partícula subatómica a la vista: ¿Estamos ante otra forma de la materia?

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La partícula subatómica Zc (3900) descubierta recientemente podría tratarse de una nueva forma de la materia. Los científicos no descartan que la partícula sea una estructura subatómica formada por cuatro quarks, algo nunca visto antes.
El descubrimiento corrió a cargo de forma más o menos simultánea por dos grupos de científicos: uno trabajó en el experimento Belle en el Acelerador de protones japonés KEK y otro en el espectrómetro BES III, parte del colisionador de partículas de Pekín. Ambos informes sobre la partícula han aparecido este lunes en el portal Physical Review Letters.

Según afirman los científicos, la partícula subatómica Zc (3900) podría consistir de cuatro quarks, constituyentes fundamentales de la materia. Es un número inaudito ya que los científicos solo pueden hablar con certerza de la existencia de dos tipos de agrupaciones de quarks: los mesones, formados por un quark y un antiquark (piones, por ejemplo) y los bariones, formados por tres quarks (protones, por ejemplo).

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“No hemos visto nada parecido antes y por eso es emocionante”, escribe sobre el descubrimiento Eric Swanson, de la Universidad de Pittsburgh, EE.UU. Aunque en experimentos anteriores revelaron indicios de la existencia de tales partículas, los datos obtenidos en Belle y de BESIII han aportado la prueba más clara y más confirmada de forma experimental hasta la fecha.

Entre otras hipótesis los científicos creen que Zc (3900) podría ser resultado de una interacción de dos quarks tan fuerte que se percibe como una partícula de cuatro quarks, un fenómeno conocido como ‘molécula de hadrones’, cuya existencia se presupone en el mundo subatómico, pero nunca ha sido observado de forma concluyente.

El siguiente paso de los científicos será llevar a cabo más experimentos con las partículas de Zc (3900) y ver cómo se desintegran, lo que debe dar algunas pistas sobre sus propiedades. “Si los datos muestran que decaen como partículas ordinarias conocidas, se pueden descartar las interpretaciones exóticas. Pero si no, los científicos pueden haber encontrado algo muy interesante”, según escribe el diario ‘The Wired’.

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